У царстві демона Чорних Вод завжди було порожньо. Темні похмурі стіни, що простягалися вздовж усього безкрайнього моря, немов укладали всіх у холодну в’язницю.

Прямо як тоді.

У день його смерті.

Хе Сюань любив довго сидіти на піску, підібгавши під себе подоли довгих одягів, і вдивляючись у біле світило, яке проходило брижами й відбивалося в кожній хвилі, кожній краплі, що належала, безумовно, найперевершенішому демону.

Він насолоджувався цим краєвидом.

І в той же час до горла підступав блювотний поклик.

Колись, такої ж місячної прекрасної ночі, його розтоптали, як набридливу погань. І в такій же пишності ненависть і безмірне бажання помсти перемогли. У голові крутилося нескінченно багато думок, неприємних, бридких, що закликають до здорового глузду. Які намертво приклеїлися до шкіри п’явками й не були повні намірів відпускати.

Який ж головний біль.

На секунду дозволивши собі зайвий блиск очей і легку усмішку, демон нервово покрутив головою з боку в бік, кілька разів ударив себе по щоках, обтрусив одяг від бруду і знову набув невимушеного вигляду. Суворого, що засуджує, особливо яскраво зяє силою в цей час. Саме тоді, коли він прихований від чужих очей. Таких добрих і наївних, що, якби він був навіть самим втіленням страху, вони дивилися б на нього з надією та захопленням. Зараз, мабуть, у них, неймовірно чистих і невинних, позначився б місяць, не прихований зайвою хмарою, величний і манливий. На м’яких щоках з’явився б майже непомітний рум’янець, а губи злегка розплющилися, розтягнулися від вуха до вуха, і Хе Сюань зміг почути веселий голос:

— Мін-сюн, дивись! Місяць сьогодні такий гарний і яскравий, ніби й не ніч зовсім! Ну подивися ж, — Хазяїн Чорних Вод уявив, як награно зараз він міг відвернутися, склавши руки на грудях, навіть не знаючи, що прохання було виконане ще від самого початку.

Хе Сюань майже безшумно підійшов до краю берега, підставивши обличчя холодним вітрам, принесених далекими течіями, і прикрив повіки. Густе чорне волосся колихалося, плуталося, грало свій неповторний танець. Неможливо визначити, що відбувається всередині демона, який кількасот років жив у гонитві за помстою. Його оточувала темна пелена, він по вуха звів у бруді, від якого стільки біг, який зневажав, який його переслідував невидимим місяцем.

Наче був невід’ємною частиною його душі.

Лише маленькі проблиски світла колись своїм яскравим сяйвом перетворили ненависть на решето. Сотні маленьких дірочок затягувалися і зливалися докупи, намагалися закрити просвіти, знову надати захисному куполу витонченного і безпристрасного вигляду. Але натомість все плавилося, наче олія в казані. Хе Сюань і сам не помітив, як став настільки слабким і душевно вразливим. Спогади не давали дихати рівно і так само невимушено, відкидаючи, дивитися на світ.

Його втягло в незрозумілий потік Чорних Вод, закручену вирву, над якою він, її господар, не мав влади – вона належала його крижаним блідим щокам.

Великими краплями, з самих глибин темних очей, текли сльози.

Зрештою, всі вони змішалися з вітром і полетіли, можливо, на самі Небеса, щоб десь упасти разом із дощем.

Непомітно змокли коліна демона, що впав на них у німому крику, який був віднесений хвилею в саму далечінь.

***

Життя без жалю — чи можливе воно? Що означає «жаль», коли навіть після смерті неможливо позбутися тавра та ненависті, придушити в собі страждання? Невже з появою на світ цей тягар падає на кожну душу, і лише найщасливіші отримують найкращий із дарів — спокій?

Маленький хлопчик, брудний з голови до п’ят, жебрак, але все ще той, хто бореться за своє існування, босоніж біг холодним ранковим піском, спотикаючись, задихаючись, але ні на секунду не оглядаючись, він дивився тільки в далечінь. Дивився на червоний світанок, що наближається, сонце, що піднімається з-за горизонту. Воно змінило собою місяць, почало новий день, надзвичайно важливий для цієї дитини, яка не спала і не їла, мабуть, кілька днів. Виснажений, він тримав у маленькій ручці відірваний шматок паперу, на якому ледве можна було розібрати кострубаті замальовки.

— Гей! — вирвалося з горла хлопчика, що вибіг до самого причалу і впав прямо перед човном. — Зачекайте!

У старенькому й недоглянутому човні, що дивом усе ще тримався на плаву, сидів старий. Зморшки прикрашали все його обличчя, наполовину приховане під величезним солом’яним капелюхом. З-під одягу виглядав важкий горб, а ноги, неприродно вигнуті, валялися зайвим вантажем.

— Ти А-Сюань? — прохрипів він, ледь видавлюючи звуки, більш схожі на тертя один з одним дрів у печі, і спрямував напівпорожній погляд униз.

— Так… — тихим і нерішучим голосом відповів хлопчик.

Старий у короткому жесті махнув рукою, і за кілька хвилин дитина опинилась на сидінні навпроти нього.

— Пане даочжан, а Ви справді знаєте все-все на цьому світі? — незважаючи на втомлений вигляд, очі, що бажали знань і сяяли яскравими вогниками, були спрямовані вгору.

— Немає такої людини, яка, навіть ступаючи землею і небесами дві тисячі років, знала б усе. Життя сповнене неприємностей. Але від цього вона не стає менш значущою, — слова старого трохи плуталися, він раз у раз змішував свої думки, ніби хотів сказати дуже багато, але не знав, що буде найбільш підходящим. – Хлопчику, ти був обраний Небом.

А-Сюань злегка примружився, намагаючись зрозуміти, що саме означає «обраний Небом», тому розкрив руку і витягнув пом’ятий папірець.

– Тут написано, – сказав він, простягаючи лист старому, який, окинувши написане швидким поглядом, лише сумно посміхнувся.

Зморщена в’яла рука знову повторила жест, кликаючи ще ближче, так, щоб вуха А-Сюаня опинилися біля самого його рота:

— Завтра, саме в цей же час, тут, зламай це. Мій час уже минув, — його щоки, що впали, осяяла справді лагідна, справжня посмішка. Він потріпав хлопчика по його кучерявій голові, повній листя й воші, і засунув йому за пазуху предмет.

А-Сюаню дуже хотілося поговорити зі старим, розповісти, які книжки йому пощастило знайти, запитати його про багато чого в цьому світі. Але варто було чужому погляду набути трохи серйознішого вигляду, як цей шибеник, не попрощавшись, зістрибнув назад на берег.

Коли він обернувся, у воді не було ні човна, ні його господаря. Картину прикрашала лише спокійна, тиха морська гладь.

З-під одягу хлопчик дістав віяло.

Віяло чудової роботи — витончене і вишукане, таке, яке могли собі дозволити лише обрані. Рідкісний скарб.

Наступного ранку він знову прийшов до моря.

Цього разу, щоб виконати останню волю даочжана.

Коли сотні маленьких шматочків закружляли в небі, йому здалося, що там було щось дуже важливе, але воно вже, мабуть, змішалося з теплим вітром.

У цей день сонце було особливо яскраве.

 

3 коментаря

Залишити відповідь